Prototipado de Juegos - U-tad

Prototipado de juegos, ¡directos al grano!

La creación de un prototipo, ha de ser el primer paso para dar a dar forma a una idea fundamental que nos guíe en el desarrollo de un videojuego. Nuestro experto de U-tad nos da las claves.

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La concepción de un videojuego es el primer momento crítico de su creación. No es una ciencia exacta, pero requiere tomar decisiones que determinarán su éxito, contemplando muchos factores y posibilidades inciertas para dar con un prototipo. El prototipado de  juegos es la clave para poner buen rumbo a un desarrollo.

Hearthstone - Blizzard

El desarrollo de videojuegos es una profesión increíblemente enriquecedora y compleja. Los que nacimos allá por la década de los 70 hemos tenido el privilegio de vivir la evolución de este arte desde prácticamente sus inicios, cuando apenas unas pocas líneas parpadeando en una pantalla vectorial nos hacían pensar en una nave destruyendo asteroides, o unos rectángulos blancos representaban jugadores de ping-pong.

Borderlands 2 - Taller Prototipado

Borderlands 2 es el ejemplo de un gran videojuego, pero, pese al éxito obtenido, el coste de tan ambicioso desarrollo ha resultado ser difícilmente asumible.

En 40 años de evolución continua los videojuegos han pasado de pequeñas maravillas de la ingeniería electrónica a grandes proyectos construidos por centenares de personas durante varios años. La complejidad, extensión de contenidos y riqueza de detalles de un videojuego ambicioso requieren hoy grandes equipos de trabajo especializado, con personal dedicado íntegramente a gestionar las tareas de producción y desarrollo.

 

Prototipado de una fórmula incierta

Aliens Colonial Marines - Taller Prototipado

Altos presupuestos, una franquicia famosa y un equipo experimentado no garantizan el éxito. Acertar con la fórmula en el prototipado es fundamental.

El resultado de tan hercúleos esfuerzos pueden ser maravillas como Red Dead Redemption, Borderlands 2 o The Last of Us. Sin embargo, en muchas ocasiones nos encontramos con juegos como Aliens Colonial Marines que, a pesar de contar con grandes presupuestos y equipos experimentados, ofrecen un resultado decepcionante para la audiencia y la crítica. O juegos excelentes como BioShock Infinite que, a pesar de su calidad, han necesitado tal cantidad de tiempo de desarrollo que sus ventas no lo han podido compensar y se han llevado por delante al estudio entero.

Este problema no se limita a grandes juegos de consola. Las App Stores de nuestros dispositivos móviles están repletas de juegos de cuestionable calidad, que con frecuencia descartamos apenas unos minutos después de descargarlos.

Además del trabajo en cada área, el conjunto ha de mantener coherencia, esta es la razón de ser del prototipado en el diseño del código, la jugabilidad y el aspecto audiovisual

Aunque en muchos casos se trata de juegos creados deprisa y corriendo, o por desarrolladores noveles, también nos encontramos habitualmente con juegos que pretendían ser muy buenos, pero no lo consiguieron. ¿Por qué ocurre esto? ¿Qué pueden hacer los desarrolladores para evitarlo?

Bioshock Infinite - Buried at Sea - Taller Prototipado

BioShock Infinite es un juego soberbio y de éxito notable… Pero la maravillosa ambición mal medida de un desarrollo puede resultar excesiva en ocasiones. Limitar los riesgos en el prototipo es buena idea.

 

Descartar es avanzar

Un videojuego típico está compuesto de muchas piezas: modelos 3D, texturas, animaciones, sonidos, música, escenarios, personajes, líneas de guion, diálogos, puzles, etc. Por debajo de esos elementos claramente visibles hay más partes indispensables para el funcionamiento y atractivo del juego: millones de líneas de código de engines 3D, motores de física, sistemas de carga de datos, IA… Uniéndolo todo está el diseño, que da razón y sentido a cada pieza que lo forma: gameplay, mecánicas, ritmo, dificultad, controles, repuestas visuales y sonoras, recompensas y penalizaciones, probabilidades, etc.

Si durante el desarrollo de un videojuego nos damos cuenta de que algunas ideas de partida no eran todo lo divertidas o interesantes que pensamos, necesitamos adaptarlas, modificarlas… O sustituirlas y descartarlas llegado el caso, aunque resulte difícil. Eso sí, estos cambios pueden obligar a su vez a retocar otras áreas del juego, llegando a afectar a todo el equipo y consumiendo semanas o meses de trabajo.

 

Cometiendo Errores

En 1995, mientras desarrollaba con mis compañeros de Noriaworks el videojuego Speed Haste –un juego de coches en 3D–, nos encontramos con que la sensación de control y velocidad conduciendo a grandes velocidades era deficiente. No parecía que el coche fuera rápido, y sobre todo, el jugador no sentía el agarre, los derrapes o frenazos de la forma que otros grandes del género sí conseguían transmitir.

El prototipado permite poner a prueba la mecánica del juego en su estado primigenio, lo que permite aumentar la eficiencia en el esfuerzo empleado para el desarrollo

Estuvimos modificando parámetros de conducción y de la física del coche durante días, pero no conseguimos mejorar la sensación. Finalmente, una noche decidí probar a modificar la forma en que la cámara seguía los movimientos del coche, y… ¡Eureka! Conducir el coche por fin era una experiencia emocionante.

Speed Haste - Taller Prototipado

¿Qué fallaba? A veces no es obvio… Pero el prototipado puede facilitar introducir cambios ágilmente en pleno desarrollo, algo que fue crucial en Speed Haste.

 

¡Lo habíamos conseguido!

Assassin's Creed IV - Taller Prototipado

Sagas como Assassin’s Creed han hecho evolucionar desde su concepción inicial para afinar y dar lugar a entregas cada vez más ágiles, variadas y divertidas.

Aun cuando un juego tenga problemas claros –ya sean de ritmo, dificultad, claridad, rendimiento, o visuales–, puede ser muy difícil averiguar la raíz de los mismos, o sus posibles soluciones. Todas las piezas del juego están interconectadas y afectan a la experiencia de jugarlo. Aunque tuviéramos todo el tiempo del mundo para hacer el juego, necesitaríamos probar y probar a ciegas hasta que un día la solución se presente ante nosotros. Para no quedarnos bloqueados necesitamos poder encontrar, rápida y eficazmente, los problemas de nuestro juego y sus soluciones correspondientes.

Castlevania LoS 2 - Taller Prototipado

Partiendo de una fórmula clásica MercurySteam ha innovado en aspectos “menores” con el fin de lograr una sólida jugabilidad en la saga Castlevania.

Necesitamos probar los fundamentos del juego cuanto antes, y poder experimentar ágilmente con ellos hasta dar con la fórmula definitiva que queremos que haga de nuestro juego una experiencia gloriosa. El momento ideal para hacer esto es al principio, antes de que el juego sea demasiado grande y los problemas anteriormente descritos nos dificulten demasiado seguir avanzando.

The Last of Us ejemplo - Taller Protipado

The Last of Us es un ejemplo de cómo desarrollar un prototipo de forma exitosa. Las variantes que pueden afectar a la jugabilidad están muy bien integradas.

 

La iteración es la llave maestra

Red Dead Redemption - Taller Prototipado

Rockstar llevó la mecánica de los sandbox a un nuevo nivel con Red Dead Redemption, con una genial labor para integrar escenario, guión y personajes.

La idea fundamental del prototipado es, entonces, realizar el mínimo trabajo necesario para responder al mayor número de preguntas sobre el juego. Se trata, en definitiva, de crear una versión de nuestro proyecto que demuestre que las bases fundamentales del juego están claras y que el resto del tiempo va a consistir “simplemente” en dotarlo de contenidos. A partir de ahí, el desarrollo puede prolongarse meses o años pero sabremos que todo el trabajo será útil y encajará de forma eficiente. El prototipado toma diferentes aspectos en distintas disciplinas del desarrollo, y por desgracia todavía hay muchos equipos que no tienen la suficiente experiencia o método de trabajo para realizar un prototipado efectivo. Los patrones principales a tener en mente cuando prototipamos un juego son los siguientes:

  1. Preguntas concretas que responder. Pueden ser tan generales como: “¿Es la idea de juego divertida?”, o precisas como: “¿Puede mi tecnología gráfica representar personajes tan reales?”
  2. Conseguir los máximos resultados con el mínimo esfuerzo. Reutilizar gráficos y código de proyectos anteriores, y no perder tiempo en nada que no contribuya directamente a responder a las preguntas que tenemos.
  3. Sacar conclusiones de las respuestas y estar dispuestos a abandonar conceptos. Los requisitos de gráficos y programación de un juego comercial son mucho más estrictos que los que exigimos a nuestros prototipos.

Por ello, un prototipo con frecuencia resulta una base poco sólida para construir el juego completo. Lo importante es que tirar y reconstruir los contenidos de un prototipo es más efectivo que hacer piezas completas del juego.

Rome 2 Total War - Taller Prototipado

Aunque la saga Total War ha evolucionado mucho, el concepto original permanece inalterado. Sin un prototipado eficaz el desarrollo sería imposible.

Hay ejemplos de prototipos que se centran en las necesidades de una disciplina concreta, sea diseño, arte o programación, mientras que otros se dedican a validar y precisar la manera en que las necesidades de dos o tres de esas disciplinas encajan entre ellas. Por ejemplo, la programación puede construir prototipos que ayuden a determinar el equilibrio correcto entre la cantidad de personajes simultáneos en pantalla y la cantidad de polígonos que deben tener estos personajes.

World of Warplanes - Taller Prototipado

La capacidad de adaptación del prototipo es esencial. De otro modo un juego como World of Warplanes tendría muy difícil introducir cambios y mejoras.

 

El caso de Spore

 

Spore - Taller Prototipado

Maxis dedicó gran esfuerzo a los prototipos de Spore. Sin embargo, el juego no obtuvo el éxito esperado. ¿Una fórmula demasiado extraña y abierta?

El prototipado no siempre conduce a buenos resultados. El mayor ejemplo en la historia de los juegos probablemente sea Spore, que contó con una extensa fase de prototipado y aun así su desarrollo se alargó hasta 5 años para no conseguir el éxito buscado. Los desarrolladores de Maxis pusieron a disposición del público algunos de los prototipos del juego, que estudiaban conceptos como la formación de una galaxia o la erosión del agua sobre un terreno. Esos prototipos están disponibles para su descarga. ¡Échales un vistazo! Y es que, como ves, la creación de un prototipo determina en gran medida el éxito de un videojuego.

XCOM Enemy Unknown - Taller Prototipado

Firaxis realizó un excepcional trabajo en la concepción de XCOM Enemy Unknown, que mantiene la esencia del original con una jugabilidad modernizada.

 

PROTOTIPO DE CÓDIGO

El equipo de programación de un juego realizará prototipos con varios objetivos diferentes:

Construir experimentos con las tecnologías nuevas que se vayan a utilizar en el proyecto: engines 3D, herramientas, o incluso consolas o hardware que todavía no se han comercializado. El objetivo es averiguar su potencial y posibilidades. Implementar los conceptos básicos de diseño una vez aclarados, y ayudar a los diseñadores a iterar sobre ellos para afinarlos.

Demigod - Taller Prototipado

Gas Powered Games empleó una geometría esquemática para desarrollar la jugabilidad y la mecánica de Demigod antes de trabajar con modelos detallados.

Es frecuente que los programadores realicen prototipos con tecnologías o lenguajes de programación diferentes a los que van a usar en el juego definitivo. Por ejemplo, es posible que el juego se desarrolle usando Unreal Engine pero los prototipos de diseño y gameplay se desarrollen usando otros sistemas como Unity o incluso HTML5, que pueden ser más ágiles de trabajar aunque no sean los idóneos para el producto final. Un ejemplo interesante fue el de Demigod, desarrollado por Gas Powered Games. Describen que desarrollaron y afinaron el juego durante meses sin gráficos, con “cajas blancas” representando a las unidades y combatientes, y solamente cuando estuvieron contentos con el diseño definitivo empezaron a decorarlo y embellecerlo con el desarrollo de los gráficos.

Dark Crusade - Taller Prototipado

Aesthetic Games confía en la espectacularidad de un prototipo bajo Unreal Engine 4 para conseguir la financiación que le permita desarrollar Dark Crusade.

 

PROTOTIPO ARTÍSTICO

El equipo gráfico de un juego necesita al principio afinar con precisión el estilo artístico, estético y técnico de los recursos de arte del juego. Esto implica tener claro no solamente el aspecto de los personajes escenarios y objetos por separado, sino también la forma en que se integran unos con otros, y los requisitos y limitaciones técnicas con los que se construyen.

Hearthstone - Taller Prototipado

El trabajo de arte en Blizzard –en este caso para Hearthstone– ha estado sujeto a un riguroso proceso de prototipado, necesario para respetar la estética del universo Warcraft.

Batman Arkham Origins - Taller Prototipado

Es en la fase en la que se define un prototipo cuando los artistas gráficos establecen el objetivo de calidad y estilo visual con las herramientas y recursos a su alcance.

Los prototipos de arte con frecuencia se construyen en las propias herramientas de creación gráfica: Photoshop, 3D Studio MAX, etc. Por ejemplo, un grafista puede construir una secuencia que muestra un efecto visual de lluvia sobre el escenario del juego usando las potentes herramientas de sistemas de partículas de su programa de modelado 3D; y una vez alcanzado el aspecto visual deseado, retocar y reconstruir ese objetivo usando técnicas que estén soportadas por el engine 3D del juego.

De igual manera se realizan prototipos animados para personajes, escenarios, e incluso interfaz gráfico, animaciones de logotipos, y cualquier otro elemento que resulte más fácil construir y renderizar en una herramienta estándar que directamente en el juego. Esto facilita las pruebas, proponer y presentar alternativas e ideas diferentes, para elegir la mejor antes de realizar el trabajo completo de integrarla en el juego final.

 

PROTOTIPO DE DISEÑO

Candy Crush Saga - Taller Prototipado

Una idea tan aparentemente sencilla como la de Candy Crush Saga encierra un sólido trabajo de diseño que partió de un prototipo conceptual muy bien concebido.

Aunque la disciplina de diseño puede ser la más abstracta de las tres, centrada inicialmente en la concepción y exploración de ideas, pero no en su implementación, es de hecho la que más herramientas tiene para prototipar esos conceptos, y la que más puede beneficiarse de hacerlo, ya que el trabajo de todo el equipo va a estar basado en las decisiones del diseño.

Hideo Kojima

En el ámbito del diseño de juegos, Hideo Kojima es toda una autoridad. Su visión ha dado lugar a conceptos innovadores en el diseño y recreación de escenarios.

Muchos diseñadores con orientación técnica utilizan sistemas sencillos de programar como Flash o GameMaker para crear prototipos de sus ideas. Excel es una herramienta muy útil para cualquier diseñador, por sus facilidades para organizar ideas, tabular números y fórmulas, y visualizar resultados en forma de gráficas. En muchos casos también se pueden usar las macros programables de Excel para hacer prototipos que incorporen funcionalidades y para simular interacciones entre los elementos de juego, por ejemplo, los combates entre las unidades de un juego de estrategia que el jugador no controla directamente.

MGSV Ground Zeroes - Taller Prototipado

Pero un diseñador puede también prototipar ideas lejos del ordenador: los conceptos básicos de muchos juegos se pueden reducir a interacciones entre cartas, o fichas de un tablero, y construir los prototipos de esa manera. También es posible utilizar piezas de cartón, o incluso conjuntos de construcción, como LEGO, para diseñar la disposición general de los niveles de un juego, y sacar conclusiones sobre navegabilidad, facilidad de interpretarlos (o de perderse en sus laberintos) y tamaño general. Grandes maestros como Hideo Kojima han usado esta técnica para dar forma a los escenarios de juegos como Metal Gear Solid.

 

El EXPERTO

The Jare - Javier Arévalo Baeza - U-tadJavier Arévalo Baeza

El autor del taller de este mes es Javier Arévalo Baeza, Director Técnico de Nuevos Proyectos Sociales en Pyro Studios.

  1. Javier empezó a desarrollar videojuegos comerciales en el año 1986, con los títulos Stardust y Bronx. En 1995 desarrollo Speed Haste, uno de los primeros juegos españoles con tecnología 3D y distribución mundial.
  2. En Pyro Studios trabajó en Commandos: Tras Las Líneas Enemigas, fue responsable de la tecnología de Commandos 2: Men of Courage y dirigió el juego de estrategia Praetorians.
  3. En diferentes etapas en el extranjero, dirigió la programación de Microsoft NBA Inside Drive 2000 en Chicago y fue uno de los responsables de la tecnología de Prototype en Vancouver.
  4. Actualmente es profesor en el Máster en Programación de videojuegos de U-tad.

 

Spore - Referencia - U-tadREFERENCIAS

  1. Cómo crear un Prototipo: Gamasutra, (Kyle Gray, Kyle Gabler, Shalin Shodhan y Matt Kucic)
  2. Prototipado de juegos: Lostgarden (Daniel Cook)
  3. Prototipos de Spore: Maxis